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Cognição Humana e Flavonoides de Cacau

Com o crescimento da proporção de idosos na população em geral, a redução das capacidades cognitivas relacionadas à idade tornou-se uma questão cada vez mais significativa em termos de saúde pública. Com isso, recentemente, houve um grande avanço no campo dos nutracêuticos e alimentos funcionais, em paralelo com o interesse crescente nos possíveis efeitos modulatórios dos componentes alimentares na saúde humana. Dentro desse contexto, os flavonoides, que são compostos polifenólicos, têm sido objeto de interesse crescente por conta de suas múltiplas ações biológicas benéficas.

Especificamente, tem-se reconhecido o grão de cacau como uma fonte abundante de flavonoides, sobretudo de epicatequina e catequina, que pertencem a uma subclasse de flavonoides. Quando comparado com o cacau, o chocolate também contém outros ingredientes funcionais, como metilxantinas, cafeína e teobromina, que podem afetar a função neurocognitiva. No entanto, em termos do conteúdo total de flavonoides, as concentrações de cafeína e teobromina encontradas no cacau e no chocolate são geralmente consideradas insuficientes para exercer efeitos farmacológicos significativos.

Estudos epidemiológicos apontam que a ingestão regular de flavonoides pode estar relacionada a uma melhora na função cognitiva, bem como a uma diminuição no risco de demência e declínio cognitivo. Embora ainda não sejam completamente compreendidos os mecanismos específicos pelos quais os flavonóides protegem e modulam a cognição, há evidências crescentes que apoiam a ideia de que o consumo de cacau e chocolate traz diversos benefícios à saúde, incluindo melhorias na função neurocognitiva e efeitos neuroprotetores.



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Cognição vs. Composição do Cacau

Inicialmente, os efeitos benéficos dos compostos polifenólicos foram atribuídos à sua capacidade antioxidante. Atualmente, acredita-se que os efeitos neurobiológicos dos flavonoides sejam mediados por uma série de ações que envolvem a proteção de neurônios vulneráveis, melhoria da função neuronal e estímulo à regeneração neuronal, através da interação com vias de sinalização intracelular envolvidas na sobrevivência e diferenciação neuronal, bem como na potencialização de longo prazo e memória.

É interessante notar que os flavonoides e seus metabólitos conseguem atravessar a barreira hematoencefálica e serem localizados no cérebro, principalmente em áreas importantes para o aprendizado e a memória, como o hipocampo, córtex cerebral, cerebelo e corpo estriado. 

Embora os estudos em humanos sejam limitados, há evidências promissoras de que os flavonoides podem exercer efeitos benéficos na função cognitiva em humanos. Vários estudos clínicos randomizados sugerem que o consumo de cacau e chocolate pode melhorar o desempenho cognitivo em adultos mais velhos, aumentar o fluxo sanguíneo cerebral e melhorar a plasticidade sináptica. Além disso, há evidências de que o consumo de flavonoides pode melhorar a função cognitiva em indivíduos com comprometimento cognitivo leve e doença de Alzheimer em estágio inicial.

Os flavonoides podem exercer seus efeitos benéficos no cérebro de forma indireta, por meio de suas ações positivas no sistema cardiovascular. É conhecido que o consumo de cacau e chocolate pode trazer vantagens para a saúde do coração, como a dilatação dos vasos sanguíneos, que ajuda a manter o fluxo sanguíneo normal, redução da coagulação das plaquetas e melhora na pressão arterial.

É relevante destacar que os flavonóides, como a epicatequina, têm a capacidade de melhorar a função endotelial, aumentando a disponibilidade do óxido nítrico (NO), que é um importante regulador da função vascular. Esse aumento na biodisponibilidade do NO pode levar a melhorias no tônus vascular e na regulação da pressão arterial, o que pode ser benéfico para a saúde cardiovascular. Essas mudanças vasculares periféricas também podem afetar a perfusão cerebral, melhorando o acoplamento cerebrovascular durante a ativação neuronal, o que é importante para a integridade estrutural e funcional do cérebro.

Além disso, como o aumento da função cerebrovascular está relacionado à neurogênese adulta no hipocampo, as mudanças vasculares mediadas por flavonoides podem ter um efeito adicional na função de memória.

Cada vez mais evidências apontam para a capacidade dos flavonoides encontrados no cacau de influenciar as habilidades cognitivas que interagem com o sistema cerebrovascular. Estudos mostraram que o consumo de cacau rico em flavanol aumenta significativamente o fluxo sanguíneo cerebral em humanos após 1 a 2 horas, o que sugere que os efeitos vasodilatadores indiretos dos flavonoides podem ser responsáveis pelo aprimoramento cognitivo agudo após uma única dose.

Ingestão Diária de Flavanol para Cognição

Estudos têm mostrado que o consumo diário de bebida de cacau rica em flavanol pode ter um efeito positivo na cognição, resultando em melhorias no desempenho cognitivo tanto em adultos mais velhos com declínio precoce da memória como em idosos cognitivamente intactos. Em um estudo de 8 semanas, a administração crônica de flavonoides de cacau em concentrações intermediárias e altas levou a melhorias na velocidade de processamento, função executiva e memória de trabalho em indivíduos com comprometimento cognitivo leve. 

Além disso, a tarefa de fluência verbal também apresentou melhorias significativas em concentrações mais altas de flavonoides de cacau. Esses efeitos benéficos na cognição foram acompanhados por melhorias na pressão arterial e na resistência à insulina, sugerindo um papel importante da função endotelial e da sensibilidade à glicose na modulação da função cognitiva nesses pacientes.

Foi sugerido que a proteção cognitiva de longo prazo do cacau pode ser especialmente benéfica para populações em risco. Em um estudo, o efeito do cacau rico em flavanol no acoplamento neurovascular foi avaliado em idosos com fatores de risco vascular. Para pacientes com comprometimento do acoplamento cerebrovascular no início do estudo, a administração de cacau foi associada a melhorias agudas e após um período de 30 dias na função cerebrovascular, além de melhorias na flexibilidade cognitiva. No entanto, não foram observados efeitos significativos da administração de cacau no acoplamento neurovascular e no desempenho cognitivo em indivíduos com funções cerebrovasculares intactas.

Em contrapartida, em idosos saudáveis, uma intervenção de 6 semanas com flavonoides de cacau não mostrou efeitos significativos nos resultados cognitivos e cardiovasculares. Neste estudo, no entanto, os participantes receberam barra de chocolate ou bebida contendo 397 ou 357 mg de flavonoides, respectivamente; o conteúdo insuficiente de flavonoides pode, portanto, explicar o resultado negativo.

Prática Clínica

Juntos, esses achados parecem apoiar evidências epidemiológicas bem estabelecidas que sugerem que a ingestão frequente de flavonoides de cacau pode ter um efeito protetor sobre a cognição humana, especialmente em populações idosas. Perfil que pode ser um adjuvante no tratamento de problemas relacionados à cognição humana.

Referências Bibliográficas

Artigo Cacau: Socci V, Tempesta D, Desideri G, De Gennaro L, Ferrara M. Enhancing Human Cognition with Cocoa Flavonoids. Frontiers in Nutrition. 2017;4. doi:https://doi.org/10.3389/fnut.2017.00019

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